Rencontrez Serge Ntamack, l'avocat qui a aidé Microsoft à rester conforme en Afrique pendant 15 ans ; maintenant il aide les startups à faire de même

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4 octobre 2022
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9 min read

Lire la version française ici.

Serge Ntamack est né au Cameroun et a passé ses premières années dans différentes villes du pays, grâce à ses parents, qui ont déménagé de ville en ville en raison de la nature de leur travail de banquier. 

Il a décidé d'être avocat à un très jeune âge en raison de son amour pour la justice et de son intérêt pour les voyages. Malgré le refus de ses parents, le rêve s'est concrétisé et sa carrière d'avocat d'entreprise l'a conduit dans plusieurs pays et l'a généralement aidé à vivre son rêve. 

Après avoir étudié le droit pour son premier diplôme et le droit du commerce international pour son diplôme de troisième cycle, il travaille professionnellement depuis 1998. 

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Sur ses plus de 24 ans de pratique, plus de 14 ans ont été consacrés à la gestion de la conformité et des affaires juridiques pour Microsoft en Afrique subsaharienne et au Moyen-Orient et en Afrique (MEA).

Il peut sembler que Microsoft avait le meilleur sur Serge, mais la multinationale technologique n'est pas le seul grand nom sur la liste d'impact de Serge. Les Nations Unies (ONU) à Genève et certains gouvernements africains figurent également sur la liste. Serge a également joué des rôles consultatifs pour des gouvernements africains comme le Mali et le Sénégal. 

Sa soif d'exploration l'a amené à s'essayer à la propriété intellectuelle dans le secteur bancaire, à la cybersécurité et à la conformité dans le secteur manufacturier, entre autres. Ces jours-ci, il gère les chèques des startups, siège aux conseils consultatifs des startups et recherche la prochaine licorne africaine qui ferait valoir ses investissements providentiels.

Serge, avocat d'entreprise professionnel et expert en politique technologique, s'est entretenu avec Techpoint Afrique et des pointeurs partagés pour tous ceux qui cherchent à entrer dans l'espace juridique et comment les startups peuvent naviguer dans le paysage réglementaire africain.

Serge Ntamack
Serge Ntamack, juriste d'entreprise et expert en politique technologique

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Voici une version raffinée et brève de l'interview.

Kolawole Oluwanifemi (KO): Parlez-nous de votre parcours.

Serge Ntamack (SN) : En grandissant, je ne pouvais rester trop longtemps dans aucune partie du Cameroun, car mes parents se déplaçaient beaucoup en raison de leur carrière bancaire. Pendant cette période, j'ai développé un grand intérêt pour la lecture, la politique, les cultures étrangères et la justice.

Au moment de choisir une carrière, mes parents (surtout ma mère) s'opposaient à ce que je devienne avocat. Ils voulaient que je devienne médecin ou ingénieur. Alors dans la déviance, je me suis moins intéressé à la physique et plus intéressé à la littérature. Ils ont été très déçus.

J'ai obtenu mon diplôme de droit au Cameroun après avoir fréquenté trois universités camerounaises. Au cours de cette période, j'ai acquis une certaine exposition aux cultures camerounaises. Peu de temps après avoir obtenu mon diplôme, j'ai commencé à travailler.

J'ai travaillé dans une banque en tant que juriste avant de travailler pour l'Organisation Africaine de la Propriété Intellectuelle (OAPI) pendant trois ans et demi. Par la suite, j'ai fréquenté l'Université de Pretoria, en Afrique du Sud, pour mon diplôme de troisième cycle grâce à une bourse. Ensuite, j'ai passé six mois en Suisse, où j'ai effectué un stage à l'Organisation mondiale du commerce.

KO: Comment avez-vous obtenu ces bourses ?

SN: Je dirais la chance, le travail acharné et la capacité à saisir les opportunités. En 1998, quand j'ai commencé à travailler comme banquier, les choses se faisaient manuellement ; l'Internet n'était accessible qu'à très peu d'Africains, et tout aussi cher.

Lorsque j'ai commencé mon travail à l'AIPO vers le début de 2000, on m'a donné un ordinateur avec accès Internet et j'ai décidé de maximiser mes chances en postulant pour des études de troisième cycle en Afrique et en Europe. J'ai postulé dans une vingtaine d'universités et j'ai été sélectionné pour environ sept d'entre elles. J'ai choisi l'admission à l'Université de Pretoria, sous forme de bourse.

KO: Qu'est-ce qui a fait la différence ? 

SN: Le premier était mon profil. J'étais déjà un professionnel avec plus de six mois d'expérience dans une organisation internationale. La seconde était que je suis bilingue. Cela a été un avantage pour moi tout au long de ma carrière, la capacité de parler à la fois le français et l'anglais, en particulier en travaillant en Afrique. 

Troisièmement, je me suis préparé très sérieusement aux entretiens et au processus de candidature. En fait, j'ai fait des recherches approfondies. 

KO: Votre mère a-t-elle finalement accepté votre profession ?

SN: Oui. Elle est malheureusement décédée, mais je pense qu'elle était fière de moi quand j'ai commencé à travailler et à voyager pour le travail. Fait intéressant, elle rêvait d'être elle-même avocate quand elle était jeune. Mais elle a dû changer le cours de sa carrière professionnelle.

Elle a compris pourquoi je ne voulais pas être médecin finalement. Nous passions des heures au téléphone à parler de statuts et de dossiers juridiques. Elle s'y est beaucoup intéressée.

KO: Quelles leçons avez-vous tirées de vos voyages et de votre pratique du droit des sociétés ?

SN: J'ai voyagé à travers le monde dans différents pays et j'ai visité environ 75% des pays africains. J'ai également vécu dans différents pays d'Afrique et d'Europe. L'université que j'ai fréquentée à Amsterdam comptait des étudiants du monde entier.

J'ai également beaucoup voyagé et expérimenté différents systèmes juridiques en tant qu'avocat. Nos systèmes juridiques sont largement influencés par nos histoires coloniales. Dans l'ensemble, j'ai beaucoup appris sur les différentes personnes et leurs cultures.

Encore une fois, j'ai travaillé à l'ONU, à Genève, et cela m'a donné une exposition unique avant de revenir travailler sur mon continent.

KO: Pouvez-vous nous donner un aperçu de votre parcours professionnel entre 1998 et 2021 ?

SN: Au Cameroun, vous pouvez exercer la profession d'avocat d'entreprise sans être inscrit au barreau.

Après l'université, je n'ai pas postulé pour être admis au barreau, j'ai donc travaillé comme avocat d'entreprise dans une banque, donnant des conseils de base sur le droit du travail et des contrats. Puis j'ai déménagé un temps à Genève avant de revenir en Afrique suite à l'explosion d'Internet.

À mon retour, j'ai accepté un poste dans une société de production au Sénégal, en lançant une entreprise d'exportation vers les pays d'Afrique de l'Ouest/CEDEAO. Mes fonctions étaient un mélange de réglementation, de relations extérieures, de droit et de relations publiques que mon droit des sociétés habituel. Ce rôle m'a préparé à mes futurs rôles.

Environ trois ans plus tard, j'ai reçu une offre de l'institution qui m'a accordé ma bourse de maîtrise pour un poste au Mali en tant que conseiller gouvernemental sur les questions de commerce international, et j'ai accepté. Par la suite, une offre pour le poste chez Microsoft, pour laquelle, honnêtement, je n'avais pas postulé, est arrivée. Après environ neuf séries d'entretiens virtuels, j'ai été accepté et je suis revenu au Cameroun pour travailler.

Chez Microsoft, j'ai travaillé au Cameroun, en Afrique francophone et au Nigeria avant d'être promu pour superviser toute l'Afrique subsaharienne. Il s'agissait davantage d'un rôle de gestion de projet avec le devoir fondamental de s'assurer que Microsoft était conforme à la propriété intellectuelle.

Ensuite, j'ai travaillé comme directeur juridique et expert en politiques publiques pour Microsoft Afrique francophone. Là, j'ai dû reprendre ma casquette d'avocat d'entreprise. Par la suite, j'ai déménagé au Moyen-Orient et en Afrique sub-saharienne, le tout pour Microsoft.

KO : Droit des sociétés ou contentieux ? Votre opinion honnête sur la meilleure carrière en droit à choisir.

SN: Je vais vous donner la réponse d'un avocat : cela dépend de votre intérêt. Je préfère le conseil aux entreprises, cela me donne de nombreuses opportunités de connaître des gens, des cultures, etc. J'aime le fait que les frontières soient vraiment fluides. 

Le contentieux c'est bien aussi. Un bon avocat doit avoir une certaine expérience du contentieux. Mon expérience en contentieux est très limitée, je pense que c'est trop dur. Si ça intéresse quelqu'un, je lui conseille d'y aller. 

KO : Quels intérêts et compétences vous ont donné un avantage dans votre carrière ?

SN: Être ouvert au changement, être capable de s'adapter à de nouveaux rôles, être multitâche et agile. Ces compétences m'ont aidé à travailler dans différentes industries.

Deuxièmement, vous devez être discipliné et concentré si vous voulez offrir à votre client un travail de qualité.

Troisièmement, soyez réfléchi et analytique. Cela vous aidera à offrir des conseils d'experts en droit des sociétés aux gens.

Quatrièmement, vous devez lire largement, avoir un esprit curieux et, plus important encore, être toujours prêt à apprendre.

KO : Comment décririez-vous le droit des sociétés dans le domaine de la technologie par rapport à la finance, à la fabrication, au gouvernement et à tous les autres secteurs dans lesquels vous avez travaillé ?

SN: Travailler dans ces secteurs m'a donné un aperçu de la façon dont le monde fonctionne. Dans le secteur bancaire, j'ai appris à réviser les contrats de prêt. Au gouvernement, j'ai appris comment le monde fonctionne et comment le faire fonctionner pour vous.

Dans la fabrication, j'ai appris comment réaliser des opérations optimales et comment rendre vos produits visibles et facilement accessibles à vos clients tout le temps. En informatique (Microsoft), j'ai appris le fonctionnement de la Propriété Intellectuelle. L'essentiel est d'améliorer votre adaptabilité et d'être en avance sur la courbe.

KO : Quelles autres compétences avez-vous dû acquérir pour devenir exceptionnel dans votre carrière ?

SN: Tout d'abord, j'avais besoin d'en savoir plus sur Microsoft et les produits qu'ils proposent. J'avais également besoin d'apprendre et de suivre des cours de leadership pour améliorer mes compétences en leadership et en relations humaines.

Je pense qu'il est également important d'avoir un diplôme en commerce ou des connaissances de base en finance. J'ai suivi des cours de certification en finance.

Enfin, lorsque vous avez des années d'expertise, les startups peuvent vous approcher pour du mentorat. Ici, vous devez être capable de donner des conseils stratégiques.

KO: Quelles sont les tendances actuelles du droit des sociétés et de la technologie que nous devons suivre ?

SN: L'écosystème technologique africain est toujours en développement et les fondateurs de la technologie ont besoin d'avocats d'entreprise pour naviguer dans le processus de compréhension et de rédaction des contrats de travail, des contrats entre les fondateurs et les investisseurs, etc.

Aujourd'hui, les juristes d'entreprise doivent également faire face à la confidentialité des données. Avec l'essor du cloud computing dans les grandes entreprises technologiques (y compris Microsoft), vos données peuvent être transférées par des serveurs à travers le monde. Il y a aussi la question de la loi sur la cybersécurité car vos informations peuvent être piratées.

Les avocats doivent également apprendre à communiquer. Dans le monde d'aujourd'hui, vous devez parler de ce que vous faites sinon, personne ne le saura. Connectez-vous avec les gens, demandez et partagez des opinions avec précision et concision. Soyez orienté vers les solutions.

KO: Comment les entreprises technologiques et les innovateurs peuvent-ils naviguer dans les réglementations en Afrique ?

SN: Premièrement, de nombreux progrès ont été réalisés pour faire de l'Afrique un environnement attractif pour les entreprises. Certains pays ont des lois et des incitations pour les startups, d'autres sont en train de promulguer leurs Startup Acts.

Cependant, en termes d'investissement, je pense qu'il y a toujours des frictions entre le secteur privé et le gouvernement. Alors que le premier veut plus de liberté, le second veut la stabilité, la croissance et la création d'emplois pour le pays. Les gouvernements devraient réfléchir et comprendre les avantages des startups.

Encore une fois, la plupart des technologies fonctionnent indépendamment des humains. Par exemple, le fait qu'une entreprise dispose d'un centre de données qui est, en fait, un grand bâtiment ne signifie pas nécessairement qu'elle compte de nombreuses personnes qui y travaillent. C'est juste un entrepôt vide abritant de gros serveurs. Les gouvernements doivent encourager les investissements en capital qui entraînent des améliorations technologiques et de véritables emplois. En réalité, les startups et les petites entreprises emploient plus de personnes, les gouvernements devraient donc investir davantage en elles.

KO: Quels autres intérêts avez-vous en dehors de la pratique du droit des sociétés ?

SN: J'adore lire. Au Nigeria, je faisais partie d'un club de lecture. J'aime aussi voyager. J'ai récemment visité Cabo Verde, une île au large des côtes du Sénégal. J'aime Jazz. J'apprends actuellement à jouer de la guitare. 

J'adore passer du temps de qualité avec les gens, discuter et apprendre des choses. La technologie nous fait passer tellement de temps sur nos appareils, nous faisant oublier de passer du temps physiquement et de nous connecter avec d'autres personnes. Nous perdons lentement notre humanité et les liens émotionnels pour lesquels nous, les Africains, sommes connus. Nous devrions apprendre à utiliser correctement la technologie. Ce n'est qu'un moyen, pas une fin.

KO : Comment maintenez-vous un équilibre travail-vie personnelle ?

SN: Je ne crois pas qu'on puisse avoir un équilibre travail-vie personnelle. Il y aura toujours une tentative, mais elle n'est pas réalisable.

J'essaie de passer du temps de qualité avec les gens que j'aime, surtout mes deux enfants. Je voyage beaucoup, mais dans le peu de temps que je passe avec eux, j'essaie de créer beaucoup de liens.

J'utilise aussi la technologie pour apprendre des choses. Cela facilite l'apprentissage. Par exemple, j'utilise un outil en ligne pour apprendre à jouer de la guitare.

Enfin, j'essaie d'apprécier profondément la vie et les opportunités que j'ai eues, par exemple en travaillant chez Microsoft. J'ai régulièrement des réflexions profondes sur mon parcours jusqu'à présent, car cela me donne une idée de ce qui est important.

KO : Comment restez-vous productif ?

SN: Je programme beaucoup de choses sur mon agenda, y compris des choses privées comme apprendre la guitare, nager et lire.

J'essaie également d'être discipliné et d'avoir une structure car il est facile d'être distrait par la quantité d'informations dont vous disposez en tant qu'avocat.

Encore une fois, j'essaie de passer du temps avec au moins une personne chaque semaine et d'apprendre quelque chose de précieux d'elle. Je pense que c'est important car une fois que vous arrêtez d'apprendre, votre vie n'aura plus de valeur. 

KO : Après 28 ans de pratique du droit, quels sont vos projets d'avenir ?

SN: Je suis très ouvert sur mon avenir, et je pense que j'adore consulter. Ma richesse d'expertise est précieuse pour les entreprises qui souhaitent opérer en Afrique, en particulier les entreprises informatiques qui souhaitent comprendre et naviguer dans le paysage réglementaire. J'ai le projet d'écrire un article de synthèse sur les défis réglementaires auxquels les startups sont confrontées en Afrique et de proposer quelques recommandations.

J'aime aussi encadrer des startups et être un investisseur providentiel. J'espère investir dans la prochaine licorne, très probablement en Afrique et en tirer de l'argent. 

Je suis toujours ouvert à travailler comme avocat d'entreprise. Je crois que les entreprises ont la capacité d'améliorer et de moderniser les choses en raison de leur taille.


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Passionné d'humanité | Écrivain | Journaliste senior | Podcasteur. Retrouvez-moi sur Twitter @Nifemeah.
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