Yossi Matias, vice-président de l'ingénierie de Google, discute de l'IA et de la crise climatique en Afrique

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5 octobre 2023
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8 min read
Yossi Matias, vice-président de l'ingénierie et de la recherche, Google

Le débat sur le changement climatique semble être l’affaire des pays développés. Pour nous, en Afrique, il semble que nous devrions simplement nous attaquer à la pauvreté, à la faim et aux commodités de base, tout en laissant l'avenir de la planète aux pays situés plus haut dans la hiérarchie des besoins de Maslow. Si c'est vous, détrompez-vous. Peu importe ce que vous pensez, l’Afrique a désespérément besoin de solutions pour faire face aux effets du changement climatique.

Cela devrait être évident, non ? Attends, ce n'est pas le cas ? Bon, passons à l'agriculture, l'un des secteurs les plus touchés par le changement climatique. En 2023, l’agriculture représentera la moitié de la main d’œuvre employée en Afrique. Cela signifie que 233 millions de personnes en dépendent pour gagner leur vie et fournir de la nourriture au continent et au-delà. Mais la nature en constante évolution ne sourit pas au continent. 

Africa Pulse 2021 de la Banque mondiale rapport indique que les cas de sécheresse ont triplé entre 2010 et 2019, par rapport à 1970 et 1979. Les tempêtes ont quadruplé et les inondations ont décuplé au cours de la même période. Souvent, cela affecte ou limite le potentiel de croissance de la production de cultures vivrières et de rente. 

Alors que nous sommes aux prises avec les réalités du changement climatique, des entreprises innovantes émergent pour relever ces défis de front. 

Des entreprises comme Etherisc utilisent la blockchain et la géolocalisation par satellite pour proposer une assurance décentralisée (découvrez ce que cela signifie) pour les petits exploitants agricoles du Kenya. Itiki se démarque en trouvant des moyens innovants de prédire les régimes de précipitations et d'autres éléments naturels pour les petits exploitants agricoles. Sérieusement, tu devrais écouter leur épisode sur le Construit en Afrique podcast.

D’autres solutions s’attaquent directement à la production et à la production après coup, mais sont tout aussi importantes. 

Releaf utilise une usine de transformation et un système de cartographie du site pour aider les fabricants source de matières premières et déterminer les meilleurs emplacements pour installer l'équipement opérationnel. ReelFruit exploite les fruits usines de traitement pour lutter contre les pertes de fruits après la récolte. 

Ces entreprises déplacent l’aiguille d’un côté, mais le problème est bien plus grave. Par exemple, cela ferait toute la différence s’ils constataient des inondations ou des sécheresses des mois avant leur arrivée. Le problème est d’une telle ampleur qu’il attire l’attention des Big Tech. 

Le géant mondial de la technologie, Google, a pris des mesures intéressantes dans ce domaine, pour une raison quelconque. En 2018, elle a lancé son premier Africa Centre de recherche sur l'IA à Accra et, en 2022, un centre de développement de produits au Kenya, pour aider à développer des solutions innovantes pour l'Afrique par les Africains. 

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Dans une interview exclusive avec Yossi Matias, vice-président de l'ingénierie et de la recherche chez Google, nous nous penchons sur les initiatives du géant de la technologie visant à lutter contre la crise climatique grâce à l'intelligence artificielle (IA). Matias, qui supervise les travaux de Google sur l'IA pour les soins de santé, la crise climatique et la durabilité, a partagé son point de vue sur les projets ambitieux de l'entreprise, notamment sa technologie de prévision des inondations et son impact en Afrique.

Lutter contre la crise climatique grâce à l’atténuation et à l’adaptation

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Le travail de Google utilisant l'IA pour lutter contre les effets du changement climatique s'articule autour de l'atténuation, qui vise à empêcher une nouvelle détérioration de notre environnement, et de l'adaptation, qui s'attaque aux impacts douloureux auxquels nous sommes déjà confrontés, comme les inondations, les incendies de forêt et les sécheresses.  

La quête d’atténuation a adopté plusieurs approches dans le monde aujourd’hui. Il a encouragé la reforestation, l’utilisation d’énergies renouvelables, de produits respectueux de l’environnement et de véhicules électriques. L'une des approches les plus réussies de Google s'est avérée être quelque chose auquel on ne s'attendait peut-être pas : les feux de circulation. 

«Cela s'appuie sur l'observation selon laquelle une grande partie des émissions de carbone dans les villes proviennent des voitures qui attendent aux intersections aux feux tricolores qu'ils passent au vert. Pire encore, même quand ça passe au vert, ils accélèrent l'arrêt, accélèrent l'arrêt. Ce système d’arrêt contribue pour une part énorme à la pollution automobile que l’on trouve dans les villes. 

C'est ici que les choses deviennent intéressantes. Sans installer de capteurs ni d'infrastructure, Google peut proposer une meilleure planification des feux de circulation simplement en analysant les données algorithmiques de trafic. 

"Les villes mettent en œuvre de manière très simple en ajoutant simplement quelques secondes à l'un des feux de circulation, en modifiant le temps que les voitures passent à une intersection ou le nombre de voitures à un moment donné."

L'entreprise a piloté ce processus à Jakarta, en Indonésie ; Bangalore, Inde ; Hambourg, Allemagne; et quelques villes africaines. Les données de Google suggèrent que le processus a conduit à une baisse de 10 % des émissions dans ces villes.

Bien que Matias ne mentionne pas les villes africaines où cela a été mis en œuvre, nous pouvons reconnaître que les efforts d'atténuation s'inscrivent dans une démarche à long terme et que nous ne commencerons à voir les résultats que plusieurs années plus tard. Mais ce qui nous attend aujourd’hui, c’est l’impact sur plusieurs secteurs importants. 

Prédiction des inondations là où il n'y a pas de données

inondations au Nigeria 1

Certes, l’Afrique a connu une multiplication par dix des inondations, mais les véritables problèmes se situent au-delà des statistiques. Si vous viviez au Nigeria en 2022, vous avez peut-être été témoin de graves inondations qui ont coûté des propriétés, des fermes et des vies. Même si ces incidents ont pu en surprendre certains, il s'agit d'une expérience courante pour les personnes vivant dans les régions côtières du continent. 

Le Bureau des Nations Unies pour la coordination des affaires humanitaires enregistre qu'en décembre 2022, inondations touchées 8.2 millions de personnes en Afrique occidentale et centrale. Il a coûté la vie à 1,418 4,398 personnes, en a blessé 2.9 XNUMX et a déplacé XNUMX millions de personnes. Ces chiffres sont bien plus élevés pour l’ensemble du continent et pour le globe. Compte tenu de cette triste réalité, comment les gouvernements, les habitants et les agriculteurs des zones sujettes aux inondations peuvent-ils se préparer à de telles éventualités ? Entrez dans les efforts d'adaptation de Google.

Matias révèle que l'idée a commencé il y a quelques mois comme un projet lunaire, mais que l'entreprise peut désormais prédire les inondations jusqu'à sept jours à l'avance grâce à sa plateforme Flood Hub. 

« Nous fournissons désormais des prévisions à plus de 80 pays, dont 33 en Afrique, et elles sont accessibles à tous, y compris aux individus, aux gouvernements et aux organisations. »

Mais comment ça marche ?

Matias souligne que Google utilise des modèles hydrologiques globaux qui constituent la base de sa technologie de prévision des crues. Les modèles utilisent des données historiques et prévisionnelles sur les précipitations (la géographie parle de précipitations, de neige, de grésil, etc.) pour faire des prédictions sur les inondations potentielles.

La plateforme Flood Hub comporte une légende présentant des couleurs allant du rouge au vert qui montrent la gravité des conditions d'inondation dans différents pays. 

Centre d'inondation
Plateforme Flood Hub de Google

"S'il est rouge, cela signifie que dans quelques jours, voire cinq ou quatre jours, je devrais m'attendre à une montée des eaux et nous devons agir."

Un problème majeur en Afrique est le manque de données disponibles pour la recherche et la prise de décision. Cependant, le choix de la source de données par Google signifie que cela n'a pas posé de problème majeur pour ses recherches sur l'IA en Afrique. 

« Bien entendu, les prédictions ne sont pas parfaites à 100 %, mais les estimations utilisent des modèles d’apprentissage automatique qui sont formés sur des données publiques accumulées à partir de nombreuses sources. Il est intéressant de noter que l’utilisation de modèles hydrologiques mondiaux nous permet de faire des prévisions même si le pays en question ne dispose pas de données ni de prévisions historiques. 

Le travail de Google va également au-delà des inondations. 

« Nous constatons davantage d’incendies de forêt ces jours-ci et nous avons déjà des solutions. Nous cherchons à utiliser des images satellite pour fournir des informations à jour sur le périmètre des incendies de forêt afin que les personnes et les intervenants puissent agir. La question est maintenant la suivante : pouvons-nous utiliser l’IA pour prévenir les incendies de forêt et réduire la chaleur extrême ? Ce sont des choses sur lesquelles nous travaillons.

Google n'est pas seul dans cette quête de solutions supplémentaires. 

Construire de manière collaborative pour l’Afrique

Yossi Matias, vice-président de l'ingénierie et de la recherche, Google
Yossi Matias, vice-président de l'ingénierie et de la recherche, Google

Matias explique que Google travaille en étroite collaboration avec diverses organisations et gouvernements pour maximiser l'efficacité et l'impact. S'il n'a pas fourni de détails précis sur les collaborations en Afrique, il a mentionné des partenariats avec l'Organisation météorologique mondiale et la Croix-Rouge.

« Nous construisons ces modèles et les mettons sur GitHub. Nous encourageons les gens à contribuer à ces données afin que les universitaires et les scientifiques puissent les utiliser à des fins de recherche. Nous rencontrons également des experts en inondations lors d’ateliers annuels pour discuter de l’apprentissage automatique et de la science de l’hydrologie.

Ces discussions doivent aboutir à des solutions aux inondations urbaines et aux crues soudaines qui se développent en quelques heures. 

"J'encourage plusieurs personnes à se pencher sur la puissance de l'apprentissage automatique, car il y a tellement de problèmes que nous n'avons pas encore résolus."

Dans cet appel à solutions, Google a délibérément veillé à ce que les fournisseurs soient aussi proches que possible du problème.

Pour le meilleur ou pour le pire, l'Afrique est connue pour être un consommateur de technologies les plus innovantes, mais Matias révèle que des plateformes comme Flood Hub font partie des produits auxquels les équipes de recherche en IA de Google à Accra et Nairobi ont énormément contribué.

« J’aime voir les solutions pour l’Afrique menées par des équipes en Afrique, mais je veux aussi voir ces solutions s’adresser à la fois à l’Afrique et au monde. »

Il est intéressant de noter que les équipes d’Accra et de Nairobi cherchent à utiliser l’IA pour résoudre de nombreux problèmes. Utiliser les données des bâtiments cartographiés pour fournir aux organismes de santé des informations sur les meilleurs endroits où situer une station de vaccination, créer un ensemble de données ouvertes et bien plus encore. 

Cependant, un problème auquel la plupart des dirigeants du continent sont confrontés est celui du talent. Matias révèle que l'entreprise investit déjà massivement dans le développement de talents techniques dotés des compétences appropriées.

« Nous avons lancé le master africain en intelligence artificielle, lancé des programmes de perfectionnement, établi des partenariats avec des universités locales et soutenu et encadré des startups pour le développement durable, jusqu'à 100 en Afrique, entre autres. Nous pensons qu’il y a beaucoup de talents en Afrique et c’est en fait la clé pour libérer le potentiel de l’IA pour résoudre les problèmes sociétaux à l’échelle mondiale, mais en commençant par l’Afrique.

Orientation future

Les initiatives de Google en matière d'IA et d'atténuation et d'adaptation à la crise climatique n'ont pas seulement un impact mondial, mais ont également un impact local. L’entreprise se positionne comme un acteur important dans la lutte contre la crise climatique, notamment en Afrique. 

À mesure que la crise climatique continue de s'aggraver, cela deviendra de plus en plus vital, ce qui rendra le travail de Google dans ce domaine d'autant plus important.

Grâce à ces initiatives, les racines de Google s'enfoncent plus profondément en Afrique. Si vous êtes curieux de connaître l'impact possible de ces initiatives, lisez cet article, et si vous vous demandez pourquoi Google soutient des centaines de startups africaines, alors cet article peut-être ta réponse. 


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