Comment entrepreneur en série, Etop Ikpe a construit 5 entreprises technologiques en 15 ans

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20 janvier 2021
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12 min read

PDG d'Autochek, Etop Ikpé est l'un des entrepreneurs technologiques en série les plus prospères du Nigéria et est connu pour son passage à DealDey, Voitures45, et actuellement, Contrôle automatique. Il a également eu un bref passage chez Konga, propriété de Zinox.

Mais avant de diriger ces entreprises, le premier emploi officiel d'Ikpe est venu en 2006 lorsqu'il était co-fondateur et directeur de projets pour une société de communication appelée Click Mobile Communications.

Bien qu'il n'ait pas de formation en ingénierie ou en communication, Ikpe nous dit qu'il a toujours aimé la technologie. Cela l'a poussé à démarrer l'entreprise avec un ami qu'il a rencontré à l'école.

Alors que de nombreuses sociétés d'ingénierie de niche se concentraient sur les solutions de réseautage, Click Mobile espérait répondre au besoin croissant du pays en produits logiciels. 

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"Mon partenaire était un gars du logiciel, et l'entreprise a démarré parce que nous avions fait quelques concerts de logiciels quand nous étions à l'université. Après l'école, nous sommes allés à Broad Street et avons commencé à présenter nos solutions aux entreprises.

"Nous parlions à leurs opérations et à leurs administrateurs, identifiions les problèmes qu'ils rencontraient, essayions de comprendre où nous pouvions y intégrer la technologie, puis créions des solutions personnalisées. C'est ainsi que l'entreprise a commencé", a-t-il déclaré à Techpoint Africa.

Ikpe ne savait pas que son expérience chez Click Mobile l'avait préparé à ce qu'il ferait dans 15 ans : diriger quatre autres entreprises technologiques.

Dans cette interview, Ikpe partage son parcours dans la construction et la gestion de ces entreprises, la sortie de deux, et ce que cela fait d'être un entrepreneur dans ces régions.

Après Click Mobile, vous avez lancé Tinker et Bell Média en 2008. Pourquoi avez-vous quitté Click ? Avez-vous trouvé votre travail monotone ?

Je pense que mon travail avec Click Mobile était super tôt et vraiment, c'était comme un voyage fortuit. Je savais que j'aimais l'idée de créer de grandes entreprises, mais je n'avais aucune idée de ce qu'était une organisation d'entreprise et rien de proche de ce que je sais maintenant. Je dirais donc que nous avons construit Click Mobile et que cela marchait plutôt bien, mais au bout du compte, j'ai senti qu'il me manquait des fondamentaux pour y rester à long terme.

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Il est également arrivé qu'il y ait un besoin croissant de programmation d'animation. Ensuite, il y avait beaucoup d'émissions en direct, et les grandes entreprises investissaient beaucoup dans la programmation télévisée. Il y avait aussi une demande croissante d'animation et peu de studios pour y répondre. Certains de mes amis et moi avions accès à des studios d'animation, et nous avons commencé à dire que nous pouvions faire du travail d'animation.

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Source : Africabeta

Alors après avoir joué avec la production pendant un certain temps, j'ai décidé de faire quelque chose avec des programmes sportifs et des documentaires de haute qualité parce que j'étais super fanatique du football. C'est ainsi que nous avons lancé Tinker et Bell, et je dirais que cela a été assez réussi en termes de demande. C'est quelque chose que j'aimerais explorer à nouveau; cependant, c'était beaucoup de travail. Je ne pense pas qu'il y ait quoi que ce soit qui m'ait épuisé comme Tinker et Bell l'ont fait.

Était-ce la période ou l'entreprise qui était stressante ? Je pose cette question parce que vous avez dirigé Three Stitches, une boutique de mode en ligne à cette époque.

Oh, c'était le business. Dans un environnement de processus créatif, vous devrez transmettre un message à votre public d'une manière qu'il comprendra et appréciera, de sorte qu'en fin de compte, vous finirez par passer par de nombreuses prises. Cela en soi cause du stress car il faut beaucoup de temps pour perfectionner la production. C'était aussi incroyablement exigeant et a pris une grande partie de mes capacités mentales.

Mais ce qui s'est passé avec Three Stitches, c'est que mon co-fondateur gérait la plate-forme hors ligne au début et j'étais dans un rôle de conseil, vous savez, lui disant de faire ceci et cela concernant les opérations et l'expansion.

L'une des choses les plus claires était que nous devions investir dans la publicité sur les réseaux sociaux et la vente en ligne, même si ce dernier n'était pas un choix populaire. Nous avons créé des pages de médias sociaux et un site Web pour permettre aux gens de magasiner, c'est ainsi que nous avons mis en place Three Stitches.

Le commerce électronique était alors relativement nouveau ; comment s'est passée votre expérience avec Three Stitches ?

Lorsque nous avons commencé, nous avons parlé à environ 40 coureurs pour les convaincre de nous rejoindre. Au final, un seul a été assez fou pour nous rejoindre. Nous avions une clientèle d'environ 10,000 100 personnes et gagnions environ 350 $ par mois. Et en deux ans, nous avons réalisé un bénéfice net d'environ XNUMX XNUMX $ par an. C'était une croissance très organique et une phase super excitante de ma vie.

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Alors que l'activité de production me faisait des ravages, Three Stitches rapportait de l'argent et j'ai senti que je devais me concentrer sur Three Stitches. C'est ainsi que j'ai fait la transition vers la technologie grand public. Ce n'était pas quelque chose que j'ai fait consciemment. J'ai juste aimé faire du commerce de détail, et je dirais que Three Stitches est arrivé au bon moment et que l'acceptation par le marché a été plutôt bonne.

Mais tu es parti pour DealDey un an plus tard. Avez-vous démissionné?

Je ne dirais pas que j'ai démissionné. Ce qui s'est passé chez DealDey, c'est que Sim Shagaya - un grand ami et mentor - venait de fonder l'entreprise. Étant une entreprise de consommation sur Internet, la nièce de Sim - par coïncidence notre cliente - avait commandé quelque chose dans notre magasin.

Il était curieux de nous après avoir vu notre estafette, et sa nièce lui a parlé de nous. Nous avons ciblé les Nigérians jeunes et branchés, et il a été calqué sur ASOS. C'est ce qui nous manquait sur le marché car personne ne prêtait attention à la mode. Sim nous a contactés, nous avons discuté, sommes devenus amis et sommes restés en contact.

DealDey se portait bien, mais Sim voulait se lancer et se concentrer sur Konga. Il nous a donc approchés, nous demandant s'il pouvait acquérir notre entreprise et rejoindre l'équipe DealDey. Je l'ai regardé et j'ai pensé "cela ne semble pas être une mauvaise idée".

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Source: fourni

Pour être honnête, le concept de vendre une entreprise était étrange à l'époque car tout le monde s'attend à ce que l'entrepreneur reste à long terme. Mais j'y ai vu une opportunité de mettre un point final à notre entreprise au lieu de la fermer un jour. Et parce que je faisais confiance à Sim, nous avons continué l'affaire. J'ai donc rejoint DealDey via l'acquisition.

Nous savons tous que DealDey a fermé ses portes en 2019, mais certains rapports affirment que ses problèmes ont commencé en 2015. Étant donné que vous étiez alors dans l'entreprise, pouvez-vous nous dire ce qui n'a pas fonctionné ?

En 2014/2015, si vous vous en souvenez, les prix du pétrole ont chuté et la récession a commencé. Il y a donc eu une baisse générale des activités commerciales et les prix des changes ont radicalement changé. Nous sortions également tout juste d'une élection où il y a eu des changements majeurs dans les matières premières et l'environnement, entre autres choses.

Quand je regarde en arrière, je pense qu'il y avait un stress commercial général dans l'ensemble alors que nous venons d'entrer dans notre première récession en plus de dix ans. Avant 2015, nous étions passés par un processus où les centres commerciaux surgissaient ; les cinémas montaient, l'épicerie moderne était en pleine vigueur. Les prix élevés des matières premières ont conduit à toutes ces choses qui concernaient la classe moyenne nigériane moyenne. Ainsi, lorsque la récession s'est produite, elle nous a durement touchés.

Nous nous sommes bien débrouillés et, comme toute autre entreprise, nous voulions lever des capitaux. Ringier disposait de deux autres plateformes de deals au Ghana et au Kenya. Il y avait beaucoup de consolidation là-bas, et ils ont créé les Ringier Deals, qui contenaient leur profil d'actifs. Ils étaient l'une des personnes à qui nous avons parlé de la levée de fonds, mais cela s'est transformé en un processus d'acquisition à la fin de la journée, et c'est ainsi que DealDey a été acquis l'année suivante. 

C'est pourquoi vous êtes parti pour Konga ?

Il y avait quelques entreprises dans l'espace Internet grand public. Au moment de l'acquisition, l'espace avait changé rapidement, donc c'était différent. Je me suis demandé, "est-ce que je reste avec DealDey ou que je déménage à Konga et que j'approfondis d'autres secteurs pour vérifier ce qui se passait?" 

À l'époque, Konga migrait, passant d'une entreprise principalement de vente au détail à une place de marché. J'avais beaucoup d'expérience dans la numérisation d'entreprises et de produits basés sur les services, et c'était le processus que Konga cherchait à mettre en place sur son marché.

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Comme je l'ai dit, je suis resté proche de Sim, et il m'a proposé de venir aider à la transition. Mais en même temps, j'explorais aussi diverses options. Au cours de ma transition, j'étais en train de réfléchir à la prochaine chose à faire et d'évaluer différents modèles commerciaux pendant mon temps libre.

Intéressant. C'est à ce moment-là que vous est venue l'idée de Cars45 ?

Exactement. Comme je l'ai mentionné, de nombreux modèles en Asie du Sud-Est et en Inde m'ont semblé très intéressants. Je les vérifie habituellement pour une sorte de tendances du marché pour savoir à quoi s'attendre en Afrique, donc l'idée de Cars45 était plus analytique que créative.

J'avais acheté et vendu des voitures, et j'avais également obtenu des offres de voitures chez DealDey. J'en suis donc venu à comprendre les subtilités de l'achat de voitures. J'ai aussi compris quels étaient les défis. Et la première chose que j'ai reconnue, c'est que si je traversais ces défis, d'autres personnes le faisaient; cela signifiait qu'il y avait une opportunité.

Je voulais faire quelque chose de panafricain, et j'aimais l'idée des gros billets parce qu'en fin de compte, si vous allez faire beaucoup d'efforts pour faire quelque chose, vous devrez le faire grand . Mes co-fondateurs et moi avons commencé à tester des choses dans l'espace automobile, et encore une fois, nous n'avons jamais regardé en arrière. C'est ainsi que Cars45 a commencé.

Donc, je ne dirais pas que j'avais prévu de passer peu de temps à Konga. Je pense que les choses se sont passées d'une manière telle qu'il était rapidement évident qu'il y avait quelque chose de chaud dans l'espace, et je devais me concentrer uniquement sur cela.

Diriez-vous qu'une autre raison pour laquelle vous avez quitté Konga pour Cars45 était que cela vous a permis de créer une autre entreprise, ce que vous n'aviez pas fait depuis quatre ans ?

Eh bien pas vraiment. Bien que Cars45 ait été le premier que j'ai lancé à partir de zéro, j'ai toujours eu l'impression de gérer mon entreprise avec les autres. Avec DealDey, par exemple, j'étais PDG et j'avais également une participation dans l'entreprise. Je n'avais pas l'impression de travailler pour quelqu'un.

Source: fourni

Donc, en fin de compte, c'était juste l'opportunité, pas nécessairement parce que je n'avais pas créé d'entreprise depuis un moment. Ce n'est pas un effort conscient, mais quand je remarque ce que l'environnement et l'opportunité disent de quelque chose et si ça me semble juste, je vais avec.

Toujours sur Cars45, comment avez-vous réussi à convaincre les investisseurs d'investir 5 millions de dollars, l'une des plus grosses séries A du Nigeria à l'époque ?

Nous avons grandi très vite car le marché était là. Le montant d'argent que vous collectez dépend de votre objectif et de l'ambition de l'entreprise. Nous faisions du commerce de voitures et, comme vous le savez, ce sont des actifs importants et nous avions besoin de beaucoup d'argent pour démarrer.

En mobilisant des capitaux, il s'agit vraiment de ce que vous voulez faire avec l'argent. Si vous avez des antécédents et dites "d'accord, nous avons été en mesure d'exécuter jusqu'à présent et nous avons besoin du capital pour le faire", je pense que la prochaine chose que tout investisseur considérerait serait les personnes derrière l'entreprise.  

Ils se demandent aussi si les gens utiliseront bien le capital ou feront la fête avec. Ils regarderont également l'équipe pour voir s'il y a une base de soutien autour d'eux.

En parlant de tours, votre entreprise actuelle, Autochek, a levé le plus grand tour de pré-amorçage au Nigeria l'année dernière. À votre avis, quelle importance cela a-t-il eu ?

C'est pourquoi un écosystème est essentiel. Je ferais quelque chose parce que quelqu'un a fait quelque chose de similaire dans le passé, et ce que j'ai fait inspirera aussi quelqu'un d'autre à faire quelque chose, et ainsi de suite. 

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Source: fourni

Je suis entré dans l'espace startup alors que les fonds étaient difficiles à trouver, mais pouvez-vous imaginer à quel point l'écosystème est différent des yeux d'un jeune de 16 ans en termes de levée de capitaux, de modèle commercial et d'échelle ? Vous savez qu'ils ont vu une sortie de 200 millions de dollars se produire, alors pensez-y.

C'est ce que j'entends par soutien de l'écosystème. Il est essentiel que nous travaillions dur et que nous réussissions, car ce que vous faites détermine si la prochaine personne sera encouragée ou découragée de participer à cet espace.

En tant qu'entrepreneur en série, vous voyez-vous rester plus de quatre ans chez Autochek, ce qui est le plus que vous ayez passé dans une entreprise ?

[Rires] Honnêtement, je n'ai jamais pensé à quoi que ce soit que je fasse dans un créneau horaire. Pour Autochek, je pense que la valeur de l'entreprise commence à avoir un sens dix ans plus tard lorsque nous sommes présents dans 20 à 25 pays africains avec 10 20 concessionnaires et peut-être XNUMX XNUMX ateliers. Avec un peu de chance, nous avons toutes les grandes banques du continent sur notre plateforme qui prêtent aux clients, entre autres.

Serai-je donc le PDG d'Autochek dans quatre ans ? Je ne sais pas. Peut-être que je serai le président ou le directeur de l'exploitation ou le vice-président, commercial. La chose la plus importante est que je ferai toujours des choses qui, dans l'ensemble, renforcent la valeur de ce que nous créons.

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Source: fourni

Mais je veux être ici. Je veux en faire partie. Je crois que je peux conduire l'entreprise 10 à 15 ans plus tard. Cependant, ce sont les gens avec qui je travaille et mon conseil d'administration qui détermineront cela [rires] mais j'espère qu'ils continueront à me faire confiance et que je ferai tout ce que je peux pour rester.

C'est bon à savoir. Je voulais vous demander comment vous avez pu gérer ces entreprises en parallèle. Vous avez à peine fait une pause.

Je ne peux pas m'imaginer être inactif [rires]. D'une certaine manière, j'ai été construit pour apprécier ce genre de choses, et j'ai eu la chance de travailler avec de bonnes personnes qui m'ont fait apprécier ce que je fais. Donc je pense juste comme quoi d'autre vais-je faire si ce n'est pas ça? Je n'ai pas besoin d'une pause maintenant, peut-être dans 20, 30 ans, bien sûr. Je devrais travailler maintenant et faire une pause prolongée à ce moment-là.

Je ne me suis pas consciemment levé et dit "oh, c'est comme ça que serait ma carrière", j'ai juste coulé avec ça, et je suis là parce que si quelque chose est devant moi, je le gobe.

Quels conseils donneriez-vous aux fondateurs et aux entrepreneurs en série comme vous ?

Il y a beaucoup de problèmes à travers l'Afrique, et la réalité est que les choses ne s'amélioreront pas si les gens n'ont pas d'emploi. En tant qu'entrepreneur, si vous avez la possibilité d'être dans un endroit où vous pouvez créer une entreprise et la développer autant que possible, vous pouvez l'utiliser comme une opportunité pour responsabiliser les gens.

Donc, un conseil serait de penser grand à ce que vous faites. Cela peut sembler facile, mais c'est difficile parce que nous ne pouvons pas créer beaucoup d'opportunités à la fin de la journée si nous ne voyons pas grand ce que nous faisons.

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Etop Ikpe (co-fondateur et PDG, Autochek). Source : Fourni

Je ne dis pas que j'y suis encore, j'apprends aussi. Alors oui, il s'agit de ça et de se pousser aussi fort que possible et de profiter des opportunités ; ne soyez pas trop effrayé et prudent à propos des choses. Les ressources dont vous avez besoin sont là. Les personnes dont vous avez besoin sont là aussi. Si vous ne poussez pas, vous n'allez pas les trouver.

Aussi, soyez diligent avec ce que vous faites et écoutez votre client. Lorsque les fondateurs conçoivent leurs produits, le marché leur dira si le produit fonctionne ou non. Prenez ces commentaires essentiels, ajustez votre produit en fonction de votre marché et amusez-vous pendant que vous y êtes.

Je pense que nous sommes dans l'âge d'or de la technologie, donc j'encourage autant de personnes que possible à entrer dans l'industrie. Mais comme je l'ai dit plus tôt, il y a beaucoup à faire pour soutenir l'écosystème, car le succès de tous ceux qui élèvent et construisent aujourd'hui est ce qui déterminera l'avenir.

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