En conversation avec Funke Opeke, PDG de MainOne, sur les partenariats stratégiques et la connectivité Internet en Afrique

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3 juillet 2020
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7 min read

Le mercredi 1er juillet 2020, MainOne a célébré son 10e anniversaire. L'occasion était remarquable pour MainOne et pour plusieurs entreprises technologiques qui ont bénéficié de la capacité Internet qu'elle a contribué à créer.

Nous nous sommes dirigés vers le bureau de MainOne à Victoria Island, Lagos, Nigeria, pour discuter avec son PDG, Funke Opeke. Bien que le bureau ait caractérisé la nouvelle normalité pendant la pandémie - serein et calme - j'ai eu un aperçu de la culture de l'entreprise parmi les quelques employés présents.

La manière douce mais structurée dont ils recevaient les visiteurs, la manière ferme mais polie avec laquelle ils exprimaient leurs opinions étaient remarquables. Ce n'était qu'un aperçu, mais c'était quand même remarquable.

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Au début de l'interview, Opeke était assis sur une chaise directement devant une belle carte montrant les connexions par câble à travers le monde.

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Funke Opeke. Fondateur/PDG, MainOne

Le voyage jusqu'ici

Cela fait exactement dix ans que l'équipe dirigée par Funke Opeke a posé le premier câble sous-marin privé en Afrique de l'Ouest, le premier du genre à l'époque.

Le lancement a annoncé une augmentation massive des vitesses Internet dans le pays. Avec une présence importante à Lagos, on pourrait établir des liens entre l'augmentation des débits Internet et la prolifération des startups dans la ville.

« Tout d'abord, je suis reconnaissant d'avoir fait le voyage. Je remercie Dieu et tous ceux qui ont rendu cela possible. Il y a eu moments hauts et moments bas en cours de route, mais nous sommes toujours là, et le voyage est toujours significatif et ajoute de la valeur », a raconté Funke.

Sur ces moments forts, Funke souligne le premier jour où le câble sous-marin a commencé ses opérations il y a plus de dix ans.

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« Nous respections les délais et le budget. C'était un gros pari à l'époque étant donné que nous étions une petite startup, mais nous avons réussi », a-t-elle déclaré.

Cet exploit particulier semble avoir été une rampe de lancement pour l'entreprise et toutes les autres étapes qu'elle a franchies.

Parmi eux, notons les vents en cours de route, l'impact que les services de MainOne ont eu sur les startups

«Vous regardez en arrière et voyez ce qui s'est passé avec les startups à Yaba et tout l'espace technologique à Lagos. Chaque fois que l'un des fondateurs tend la main et que je vois la crainte, l'appréciation et la reconnaissance pour ce que nous avons fait, cela me touche vraiment », a déclaré Opeke avec une certaine émotion.

Pour Opeke, les niveaux de pénétration d'Internet au Nigeria, étant invité à présider le Plan national nigérian pour le haut débit 2020 - 2025, et l'invitation de la Maison Blanche à discuter de la connectivité Internet pour le monde et pour les populations non desservies en Afrique, montre un certain niveau de reconnaissance pour le travail de l'entreprise.

MainOne a également conclu des partenariats importants tels qu'avec le groupe Orange en son entrée en Côte d'Ivoire et le Sénégal, et Vertiv pour l'expansion de ses installations de centres de données.

Mais le voyage n'a pas été rose

Selon Opeke, l'un des plus grands défis a été de lever des capitaux et de les fermer. Il faut s'y attendre compte tenu de la forte intensité de capital des projets d'infrastructure de télécommunications.

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"De plus, l'environnement dans lequel nous évoluons a été difficile."

Selon Funke, MainOne a beaucoup investi dans le pouvoir. Avec la privatisation, ils ont pu établir un raccordement privé au réseau national. Cela signifiait qu'ils avaient un meilleur pouvoir que la plupart.

Malgré cela, les opérations distribuées de l'entreprise sont toujours confrontées aux mêmes défis énergétiques que les autres. Apparemment, ils doivent encore investir dans une alimentation de secours, des installations de colocalisation et d'autres solutions d'alimentation.

"Vraiment, je me demande. Pour tout ce que nous investissons collectivement dans l'électricité dans ce pays, nous pourrions vraiment avoir de meilleures solutions d'alimentation électrique pour tout le monde", a-t-elle commenté, ses yeux s'illuminant de réflexion.

"La question est de savoir comment aligner ou agréger tout ce que nous dépensons individuellement en générateurs et batteries pour fournir une meilleure solution collective ?"

Outre les défis de l'environnement de travail, Opeke considère toujours l'impact de l'entreprise avec un certain désir.

"Je regarde en arrière et je n'aurais jamais imaginé que dix ans après notre lancement, toutes les écoles du Nigeria n'auront pas accès à Internet, mais c'est le cas aujourd'hui", a-t-elle déploré.

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Entretien avec Funke Opeke, fondateur/PDG de MainOne

Elle a fait référence à la pandémie de COVID-19 et à la l'effet qu'il a eu sur les écoliers, dont la plupart ont été invités à devenir virtuels.

"Il est prudent de dire que seuls les privilégiés ont accès à Internet aujourd'hui. Cela laisse une grande partie de notre population étudiante sans accès à l'apprentissage", a-t-elle expliqué.

La déclaration d'Opeke est proche de la vérité. Comme nous l'avons indiqué dans rapports précédents, le marché de l'Internet au Nigeria n'est pas aussi important que le suggèrent les données officielles et coût d'accès à Internet est toujours en hausse.

"Qu'est-ce que cela dit de nous en tant que société, de la valeur que nous accordons à l'éducation de nos jeunes?" Demanda Opeke.

Elle a expliqué qu'il est nécessaire d'être compétitif à l'échelle mondiale et que l'éducation est l'élément fondamental pour y parvenir.

« De telles choses sont encore des moments faibles pour moi. Pour voir tout le chemin parcouru et tout ce qu'il reste à faire."

La vision

En 2008, la pénétration d'Internet au Nigéria était relativement faible. Les cybercafés étaient populaires et très peu de smartphones étaient disponibles.

Opeke dit que sa vision est de combler la fracture numérique en Afrique de l'Ouest grâce à la fourniture d'infrastructures habilitantes.

« Je suis revenu des États-Unis et Internet avait explosé là-bas, mais au Nigeria, il n'y avait ni Internet ni infrastructure. Nous avons donc décidé de rassembler les pièces et de faire en sorte que cela se produise.

« Si nous voulons transformer notre société, notre société doit être développée. C'est une population jeune, c'est l'éducation, l'accès à l'information, c'est la capacité d'innover. C'est en donnant aux jeunes un accès qui leur apportera tous les avantages. »

Opeke pense qu'avec des efforts ciblés, Internet peut atteindre les écoliers nigérians. Bien que la qualité de l'enseignement ne soit pas la même que celle qu'ils recevront dans les écoles, ils peuvent accéder à du matériel pédagogique de classe mondiale sur Internet.

"Votre propre entreprise (Techpoint Afrique) a été fondée par un entrepreneur autodidacte qui avait accès à Internet », a déclaré Funke. « Chaque fois que j'entends de telles histoires, cela me réchauffe vraiment le cœur », a-t-elle ajouté avec un sourire.

Rester motivé

Opeke a affirmé que MainOne avait plus de succès quand il s'agit d'impact qu'il ne l'a été commercialement. La société a été capitalisée avec 240 millions de dollars pour commencer.

"Il faut des sommes importantes pour faire fonctionner cette infrastructure et la maintenir à un niveau de performance de classe mondiale et continuer à investir dans la distribution locale, l'infrastructure et les centres de données", a-t-elle expliqué.

« Nous ne pouvons pas être complaisants car nous avons encore des obligations envers nos actionnaires et envers nos prêteurs. Nous devons continuer à renflouer nos dettes pour investir dans l'expansion de nos infrastructures.

Opeke a souligné qu'avoir une bonne structure de gouvernance dans une entreprise empêche ses membres d'être complaisants. Lorsque cela est en place, l'entreprise devient plus que n'importe quel individu.

"Quand vous regardez la vision originale et le potentiel et où nous en sommes, vous saurez qu'il y a tellement à faire. Si je deviens complaisante, je devrai peut-être me retirer pour que la vision puisse avancer", ajoute-t-elle.

partenariats stratégiques

En novembre 2019, MainOne a étendu son câble sous-marin à la Côte d'Ivoire et au Sénégal en partenariat avec la société française de télécommunications Orange Group. Selon Opeke, cette décision était conforme à la vision de l'entreprise pour la côte ouest de l'Afrique.

Elle déclare que lorsque le câble a été posé pour la première fois en 2010, le concept de câbles sous-marins privés était très nouveau pour de nombreux régulateurs. Bien qu'ils aient été pressés d'apporter l'accès à Internet, ils n'ont pas pu obtenir les autorisations pour connecter les pays en cours de route, entre le Nigeria et l'Europe.

« Pour résoudre ce problème, nous avons mis en place des unités de dérivation qui ne sont que des connecteurs afin que le câble puisse s'étendre à ces marchés.

"Alors que nous continuions à explorer des opportunités, une fabuleuse est apparue avec Orange. Ils étaient déjà présents sur deux marchés et il était logique, sur le plan commercial, de s'associer à eux compte tenu de leur statut de fournisseur majeur et de la solution technique convaincante que nous leur avons apportée. »

MAINONE

Apparemment, c'était un gagnant-gagnant pour les deux parties. L'un donnait accès à ses câbles sous-utilisés et l'autre donnait accès à de nouveaux marchés.

MainOne envisage d'autres expansions en Afrique et a récemment signé un accord pour étendre ses services au Burkina Faso.

De plus, MainOne a conclu un partenariat avec Vertiv pour l'expansion de ses services de centre de données.

Que réserve l'avenir

« Nous allons continuer à étendre l'empreinte de notre centre de données. Au Nigeria, nous nous étendrons à des endroits comme Lekki, Sagamu et plusieurs autres. Dans toute la région, nous cherchons également à entrer dans d'autres États d'Afrique de l'Ouest », a conclu Opeke.

Il en va de même pour la connectivité qui, comme elle l'a souligné plus tôt, reste congestionnée à l'intérieur du pays.

Elle a cependant expliqué que la société n'avait actuellement aucun projet immédiat de devenir publique.

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