"Nous devons montrer au monde que c'est une excellente idée d'investir en Afrique." - Maurizio Caio, associé directeur, TLcom Capital

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23 avril 2024
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8 min read

Entre 2020 et 2022, les startups africaines ont battu les records de levées de fonds les uns après les autres en produisant des licornes comme Vague et Flutterwave. Mais tout cela a changé au cours de la dernière année.

Les startups lèvent moins de capitaux et beaucoup ferment ou licencier en conséquence. Pas même les startups grandes et bien financées comme déchiqueteuse, mPharma et Paie ont été épargnés.

Ce recul a contraint les investisseurs en capital-risque à réexaminer leurs stratégies d'investissement, de nombreuses sociétés de capital-risque étrangères réduisant leurs activités sur le continent et se concentrant à nouveau sur la rentabilité.

Cette semaine, TLcom Capital a atteint le Clôture définitive d'un fonds de 154 millions de dollars il s’agit de l’une des plus importantes levées par un fonds axé sur l’Afrique. Dans cette interview, Maurizio Caio, fondateur et associé directeur, partage ses réflexions sur le paysage du financement en Afrique et les appels à la rentabilité des investisseurs.

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Quel est le sentiment général parmi les sociétés de capital-risque concernant le paysage du financement en Afrique ? 

Lorsque vous regardez les investissements que nous et d’autres fonds de capital-risque réalisons réellement dans les sociétés de portefeuille, les chiffres sont à peu près conformes à ceux de l’année dernière. C'est une époque où il y a clairement moins de capital disponible et c'est donc probablement le capital qui serait très sélectif dans la sélection des entreprises.

En ce qui concerne les investisseurs qui fournissent du capital aux fonds, j’ai l’impression que nous sommes sur une trajectoire positive. Lorsque nous avons levé notre premier fonds, il nous a fallu trois ans pour passer de la première clôture à la clôture finale, mais c'était également une stratégie d'investissement très impopulaire.

Je me souviens d'une réunion avec un bureau familial au Cap, où ils disaient : « S'il vous plaît, choisissez simplement l'Afrique ou le capital-risque, mais les deux dans le même mémorandum d'investissement, c'est tout simplement trop. Ne nous faites pas ça. Les gens se faisaient virer pour avoir proposé des fonds de capital-risque en Afrique ; maintenant c'est très différent.

Le capital-risque africain joue un rôle dans l’allocation du capital de plusieurs acteurs, non seulement les IFD mais aussi les entités de capital privé, les banques, les compagnies d’assurance, les fonds de fonds, les gestionnaires d’actifs et les family offices qui souhaitent aborder l’Afrique et prendre ce risque.

Du point de vue du capital mondial en matière de fonds, je pense que le capital-risque devient de plus en plus acceptable et plus intéressant. Du point de vue des VCs qui s'intéressent aux entreprises, il ne fait aucun doute que beaucoup d'acteurs qui étaient enthousiasmés lors du pic de 2021 et 2022 ne sont plus présents, notamment les acteurs non africains, et on assistera donc à une approche plus sélective, mais pour des entrepreneurs qui sont de grandes, de grandes entreprises, rien ne change. Il y a toujours du capital pour les grands entrepreneurs.

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Il vous a fallu environ deux ans pour clôturer votre deuxième fonds. Quelles leçons vous ont appris cette expérience et pourquoi pensez-vous que TLcom Capital avait un fonds sursouscrit alors que d’autres gestionnaires de fonds avaient du mal à lever des capitaux ? 

Deux choses se sont produites. Premièrement, les IFD ont à peu près cartographié l’espace africain du capital-risque, et leur question n’est donc plus de savoir s’il faut ou non jouer, mais quels fonds choisir. Certains d’entre eux choisissent en termes de région et d’autres en termes de scène.

Ce qui est intéressant, c’est qu’un nombre croissant d’institutions non-IFD s’y intéressent. Bien entendu, les avantages que la technologie africaine peut apporter suscitent un intérêt, mais la grande question pour nous tous est de savoir comment garantir que cette promesse soit tenue. En d’autres termes, la manière d’attirer davantage de capitaux vers cette classe d’actifs sera toujours de générer des rendements.

Je pense donc que la façon dont les gestionnaires de fonds privés envisagent les fonds de capital-risque est de se demander : « Eh bien, étant donné que l'espace est intéressant, quels sont les gestionnaires qui peuvent nous donner une opportunité de participation ajustée en fonction du risque ? Par conséquent, les deuxièmes fonds sont meilleurs que les premiers fonds et les gestionnaires expérimentés sont meilleurs que les nouveaux gestionnaires.

Les personnes qui peuvent démontrer leur capacité à s’identifier, à se déployer et à sortir valent mieux que celles qui se contentent de le promettre. Je pense donc que l’une des raisons pour lesquelles ils nous ont choisis et qu’il y a eu un intérêt est que nous avons une équipe qui a montré sa capacité à constituer un portefeuille intéressant, sa capacité à se retirer dans le passé.

Dans l’ensemble, je m’attends à ce qu’il y ait davantage de capitaux entrant dans le capital-risque africain dans la mesure où les sociétés de capital-risque font du bon travail non seulement en articulant l’opportunité de bien investir, mais aussi en sortant bien.

Il s’agit clairement de notre priorité collective pour les trois à cinq prochaines années. Nous devons montrer au monde que c'est une excellente idée d'investir dans le capital-risque africain.

Les sociétés de capital-risque ont commencé à parler davantage de sorties au cours des trois dernières années, mais nous n’en avons pas vu beaucoup. Selon vous, que doit être présent pour obtenir les sorties dont les investisseurs ont besoin ? 

Tout d’abord, nous disposons désormais d’un peu plus de temps pour permettre aux entreprises de se développer et de se qualifier pour des sorties. Il y a cinq ans, l’écosystème avait peut-être cinq ans. Cela a maintenant dix ans et les premiers investissements réalisés au début du cycle se qualifient lentement pour des sorties.

Il n'y a pas de magie avec les sorties. Les acheteurs potentiels et les marchés financiers disposent d’indicateurs très clairs qu’ils souhaitent obtenir pour acheter une entreprise ou l’accepter sur les marchés publics, et cela prend évidemment du temps.

Il s'agit de revenus matériels. Il s'agit de croissance. C'est une question de rentabilité. La qualité de la gestion, la prévisibilité, ce sont donc des choses qui ne peuvent pas arriver du jour au lendemain. Sur ce point, nous bénéficions du fait que chaque année, les entreprises disposent de 12 mois supplémentaires pour construire ces indicateurs éligibles.

Je pense que le rôle des sociétés de capital-risque est d'aider les entreprises à atteindre ces critères de qualification. Ce n’est pas qu’en Afrique il soit plus difficile d’en sortir qu’ailleurs. Il s'agit de la qualité des actifs. Ainsi, dans la mesure où nous pouvons aider les entreprises à croître rapidement et à devenir rentables, il y aura davantage de sorties.

Je pense qu'on en a vu quelques-uns et, vous savez, les gens parlent toujours de Paystack, mais il y en a d'autres. Ce nombre augmente et lorsque nous regardons notre portefeuille et celui de nos collègues, nous constatons qu'un nombre croissant d'entreprises sont désormais éligibles.

En outre, je pense que les marchés des capitaux s'intéressent davantage à la recherche d'opportunités de croissance. Dans cet environnement économique mondial, si l’on peut proposer des actifs porteurs de croissance, il y a un intérêt. Laisse moi te donner un exemple. La Bourse de Londres lance une initiative très spécifique pour inciter les entreprises technologiques africaines à s'inscrire en bourse, dans l'espoir qu'un nombre croissant d'entre elles seront éligibles.

Dans la mesure où les conditions requises pour pouvoir quitter l’entreprise sont claires au niveau de l’entreprise, je pense que les équipes de direction peuvent travailler pour y parvenir. Il est important qu'il y ait une conversation sur ce sujet au sein des entreprises, aussi tôt qu'elles soient dans le voyage.

Lorsque les entreprises acceptent un nouvel investisseur, il est important d'avoir une conversation de sortie non pas parce que vous voulez vendre l'entreprise le lendemain, mais parce que vous devez vous assurer que les gens sont alignés en termes d'atteinte d'un certain niveau de croissance, d'un certain niveau de croissance. niveau de rentabilité et orienter les fondateurs et les dirigeants.

Quelles mesures spécifiques les investisseurs peuvent-ils prendre pour garantir que les fondateurs et les startups se préparent à la sortie et que nous optimisons les sorties ?  

Si l’on y réfléchit de manière très pratique, pour une vente commerciale, une fusion-acquisition, un rachat d’entreprise ou un fonds de capital-investissement, il faut avoir une taille importante, une croissance très rapide et être rentable. 

Vous devez disposer de 5 à 10 millions de dollars d’EBITDA positif pour attirer l’intérêt d’un fonds de capital-investissement. Ce n’est pas nécessairement la même chose pour un acheteur d’entreprise, mais il doit y avoir une voie claire vers la rentabilité. Vous devez disposer d’une équipe de direction capable de projeter un certain niveau de confiance en termes de capacité à développer davantage l’entreprise.

Tous les investissements concernent ce qui se passera après ; c'est une question d'avantages. Il s’agit de la croissance qui nous attend. Et je pense que pour les ventes commerciales, cela suffit. Ainsi, une entreprise achèterait une entreprise technologique africaine lorsqu’elle constaterait une augmentation de ses revenus ou un chemin vers la rentabilité.

Lorsque vous envisagez d’entrer en bourse, la liste s’allonge et chaque bourse aura une règle très spécifique. Par exemple, le NASDAQ exige que les entreprises aient un chiffre d'affaires d'au moins 90 millions de dollars, une valorisation d'au moins un demi-milliard de dollars, des exigences en matière de gouvernance, etc.

Encore une fois, ce n’est pas magique. Quand vous réfléchissez à ce que les sociétés de capital-risque peuvent faire au sein du conseil d’administration, c’est s’assurer qu’elles disposent de stratégies commerciales qui peuvent réellement atteindre ces indicateurs en termes de revenus et de rentabilité, et alors, quels sont les choix ?

Comment atteindre un certain niveau de croissance ? Est-ce par expansion internationale ? Est-ce par acquisition ? Est-ce en lançant de nouveaux produits ? Qu’en est-il de votre capacité à exécuter du côté du recrutement ?

Ce qui me semble très important, c'est d'avoir un alignement au sein de l'entreprise sur ce que nous essayons de réaliser. Il est crucial d'avoir cette conversation en tant que conseil d'administration, en tant qu'ensemble d'actionnaires pour aligner les fondateurs et la direction et dire : « Pourquoi faisons-nous cela ? Créons-nous une entreprise de 100 millions de dollars, une entreprise d'un milliard de dollars ?

Est-ce qu'on se donne cinq ans, dix ans ou trois ans ? Voulons-nous sortir à 100 millions de dollars ou à 500 millions de dollars ? Il faut qu'il y ait un accord sur ce que nous essayons de réaliser et c'est la première étape. À partir de là, vous pouvez articuler une stratégie commerciale pour y arriver. Je pense donc que c'est notre rôle, non pas de diriger l'entreprise, mais de comprendre où le fondateur veut mener l'entreprise et de l'aider à y parvenir d'une manière qui puisse être reconnue par les marchés financiers ou les acheteurs potentiels.

La crise du financement a conduit les investisseurs à encourager la rentabilité des startups, y compris celles en phase de démarrage. Vous avez déjà mis en garde contre une exigence de rentabilité trop précoce. Est-ce que vous ressentez toujours cela ? 

Oui, je le fais. Lorsque nous parlons de ces choses, nous devons peut-être être un peu plus détaillés. Il existe un niveau de rentabilité qui est la rentabilité de l'entreprise, le compte de résultat total. Disons simplement l'EBITDA. Il y a la marge opérationnelle et c'est un niveau, mais il y a un niveau intermédiaire, qui est la marge brute qui mesure fondamentalement la rentabilité du modèle économique. Or, ce niveau est une exigence fondamentale.

Nous investissons uniquement dans des entreprises ayant une marge brute élevée. Fondamentalement, les entreprises qui génèrent plus d’argent et n’emportent pas tous leurs coûts avec elles lorsqu’elles se développent.

C'est quelque chose que vous ne faites pas de compromis. Demander à une entreprise en démarrage d'être rentable au niveau de l'EBITDA, en d'autres termes, d'avoir des revenus supérieurs à tous les coûts, c'est tuer le bébé au berceau, car les entreprises en démarrage ont besoin d'investir, d'absorber des liquidités et Nous devons embaucher des personnes pour développer de nouveaux produits avant de pouvoir les développer.

Je pense que la distinction réside essentiellement dans l'économie de l'unité qui doit être positive et la rentabilité de l'entreprise qui peut être négative pendant les premières années d'une entreprise, puis, bien sûr, l'entreprise doit devenir rentable à un moment donné, sinon , il n'y a aucune valeur dans l'exercice. Mais oui, nous continuons de croire que la clé, au début, réside dans une économie positive pour les unités, et non dans des entreprises rentables.


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Écrivain accidentel, couvrant le paysage des startups africaines et ses héros. Retrouvez-moi sur Twitter @chigo_nwokoma.
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