Rencontrez Ruth Iselema, la Bitmama de l'espace blockchain africain

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7 septembre 2021
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10 min read

En 2016, après que Ruth Iselema se soit fait arnaquer de 250,000 1200 ₦ (~ XNUMX $ à l'époque) en essayant de vendre du bitcoin, elle a vu une opportunité de résoudre un problème. À l'époque, il n'y avait pratiquement pas de plateformes structurées de crypto-trading en Afrique, juste les communautés WhatsApp et Telegram, dont elle était membre pour beaucoup.

"Même si j'ai fait preuve de diligence raisonnable, je me suis quand même fait arnaquer, se souvient-elle, "alors j'ai décidé que cela devait cesser".

En enrôlant quelques amis commerçants, elle a entrepris de créer une plate-forme d'échange de crypto, mais les choses n'ont pas fonctionné.

"Tout le monde avait juste des points de vue différents sur la façon dont les choses devraient fonctionner, alors nous avons fini par nous séparer."

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Sans se décourager, Ruth partit seule. La première grande étape ? Quitter sa ville natale et sa zone de confort - Port Harcourt - pour Lagos avec à peine la moindre validation de ce qu'elle faisait.

"Je pensais que Lagos me fournirait l'énergie dont j'avais besoin pour poursuivre mes rêves", m'a-t-elle dit lors d'une récente interview.

Cette démarche audacieuse a porté ses fruits, jetant les bases de ce qui est devenu Bitmama, facilement l'un des échanges cryptographiques les plus importants au Nigeria et au Ghana aujourd'hui. La startup basée au Delaware et à Neuss, en Allemagne, qui utilise un modèle de startup allégée, compte plus de 15 employés travaillant à distance et, comme ses pairs, a réussi à tirer parti du explosion peer-to-peer pour rester à flot de l'interdiction de la cryptographie au Nigeria.

Ruth Iselema partage son parcours entrepreneurial, ses inspirations et ses ambitions pour l'avenir.

Regardez la version vidéo ou continuez à lire ci-dessous

Muyìwá Mátùlúkò de Techpoint Africa (MM) : Quoi Waest l'inspiration pour le nom, Bitmama ?

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Ruth Iselema de Bitmama (RI): J'ai commencé à en apprendre davantage sur la blockchain et les crypto-monnaies plus tôt en 2015, grâce à un ami et à quelques groupes Telegram et WhatsApp que j'ai rejoints. Tout comme c'est le cas maintenant, il s'est avéré que je n'étais qu'une femme sur peut-être deux dans l'espace. Parce que la plupart des conversations se déroulaient en ligne et que personne ne voyait le visage de l'autre, les gens supposaient que j'étais une femme âgée. Alors ils ont commencé à m'appeler 'Bitmama' - une combinaison de bitcoin et de maman - et le nom est resté.

MM: Mais comment un pharmacien formé s'est-il retrouvé dans l'espace blockchain ?

RI: Aussi loin que je me souvienne, j'ai toujours voulu être entrepreneur. Je me souviens que j'avais l'habitude de dire à mon père comment je me voyais assis à la tête d'un conseil d'administration d'entreprise et il répondait toujours "oui, tu peux le faire". Il a même commencé à m'appeler "Votre Excellence" à cause de cela.

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Ruth Iséléma

Je suis reconnaissant pour mon éducation; mes parents ont veillé à ce que nous disposions d'ordinateurs et d'une connexion Internet, j'ai donc été très au courant de l'impact de la technologie à un très jeune âge. 

Entre-temps, j'avais également commencé à développer un intérêt pour la finance. Même enfant, alors que la plupart des gens de mon âge ne s'intéressaient qu'aux dessins animés, je demandais souvent à mon père de changer de chaîne pour CNN, juste pour pouvoir suivre leur analyse du cours de l'action. Remarquant mon intérêt, mes parents ont commencé à m'acheter des livres de commerce et de finance, au lieu de romans, que je détestais de toute façon lire. Je sais qu'il a quelques problèmes maintenant, mais j'ai lu beaucoup de Donald Trump; ses livres ont été très percutants pour moi. J'ai aussi lu beaucoup d'Oprah et pratiquement tous les livres d'affaires que j'ai pu trouver.

Même pendant mes études de pharmacie, j'ai continué à apprendre l'informatique et la finance. C'est donc tout naturellement que j'ai découvert la technologie blockchain et la crypto-monnaie, qui se situent à l'intersection de la technologie et de la finance.

MM: Comment vos parents ont-ils changé de carrière ?

RI: Ils étaient très favorables. Fait intéressant, mon père voulait que j'étudie l'informatique parce que cela correspondait à mes intérêts. Mais pour une raison quelconque, j'ai choisi la pharmacie. Alors quand j'ai finalement bouclé la boucle, il n'a pas été surpris.

MM: Vous avez pratiqué la pharmacie au Ghana pendant un certain temps. Je suis intéressé par ce qui vous a donné la conviction d'arrêter et de vous concentrer sur une idée non testée ?

RI: Honnêtement, la pharmacie n'était tout simplement pas pour moi ; Je ne suis pas fait pour la politique constante entre pharmaciens et médecins. Je suis donc retourné à Port Harcourt, au Nigeria en 2016 avec l'intention de poursuivre le rêve de Bitmama.

À l'époque, Bitmama était essentiellement au stade MVP. Fait intéressant, notre premier site Web a en fait été construit sur WordPress, ce qui est hilarant parce que la première fois que je l'ai vu (j'avais un développeur qui travaillait avec moi à l'époque), j'ai dit « non, ça ne peut pas marcher ». 

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En 2018, j'ai finalement décidé de déménager à Lagos car la plupart des communautés blockchain avec lesquelles j'interagissaient étaient basées là-bas. Je croyais que Lagos me fournirait l'énergie dont j'avais besoin pour poursuivre mes rêves. Donc, plus tard cette année-là, j'ai visité avec l'espoir de me connecter avec les communautés de la blockchain.

C'est lors de ce premier voyage à Lagos que j'ai rencontré Damilola Thompson, alors d'EchoVC. Elle m'a parlé de Technologie en talons, un concours de pitch axé sur les femmes auquel elle m'a encouragée à postuler. Malheureusement, nous n'avons pas gagné le concours.

technologie dans les talons
Première en bas à droite : Ruth Iselema avec la cohorte Tech in Heels 2018 et les instructeurs (fournis).

Sans nous décourager, nous avons postulé pour faire partie de la cohorte inaugurale de Greenhouse Labs, un accélérateur de 3 mois axé sur les startups dirigées par des femmes. Après l'entretien, je n'étais pas sûr que nous allions bien, alors je suis retourné à Port Harcourt, résigné à mon sort. J'ai pensé que si nous n'entrions pas, ce serait mon signal pour recalculer mes pas. Mais alors, un dimanche après-midi, j'ai reçu un e-mail disant que nous avions été acceptés. Être accepté dans Greenhouse Lab est ce qui a solidifié ma décision de déménager à Lagos pour me concentrer uniquement sur Bitmama.

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Vers 2018, Ruth Iselema présente Bitmama au jour du lancement de Greenhouse Lab. photo par BellaNaija.

MM: Jusqu'à présent, comment s'est déroulé le voyage ? Bitmama fonctionne-t-il toujours avec le plan initial que vous aviez ou a-t-il évolué ?

RI: Le parcours de tout entrepreneur est difficile. Parfois, les gens voient une réussite et supposent que tout s'est passé du jour au lendemain. Il y avait des moments où je pleurais, il y avait des moments où je passais des nuits blanches. Certains jours, je me réveillais en regardant le plafond, me demandant comment j'étais censé payer les salaires cette semaine-là.

Une période particulière, j'ai appelé mon père pour me plaindre et il m'a en fait fourni un soutien financier. En fin de compte, tout le monde a besoin d'un bon système de soutien pour pouvoir prendre certains risques. Si je n'avais pas cette sauvegarde, peut-être que je ne prendrais pas le risque. Peut-être que je serais allé chercher un autre emploi stable.

Suite à notre diplôme de Greenhouse Lab, en 2019, le produit a évolué au-delà du MVP d'origine pour devenir ce qu'il est aujourd'hui. En termes simples, nous fournissons une plate-forme sécurisée pour connecter les acheteurs et les vendeurs, qui souhaitent acheter des crypto-monnaies, les uns avec les autres. Nous avons également un produit de paiements transfrontaliers. appelé Changer, actuellement en phase de bêta-test.

À un moment donné, nous avons également rejoint Seedstars, dans le but de nous préparer à l'investissement. Fin 2019, juste au moment où tous ces efforts commençaient à porter leurs fruits, la pandémie de COVID-19 s'est produite. Étonnamment, cela n'a pas vraiment affecté quoi que ce soit. Les gens cherchaient quoi faire car ils étaient chez eux et, grâce au battage médiatique des célébrités américaines, ils se sont tournés vers la cryptographie. C'est durant cette période que les choses ont commencé à se stabiliser pour Bitmama. Cette année seulement, nous avons augmenté de plus de 50 % par rapport aux chiffres de l'année dernière, et l'année n'est pas encore terminée.

MM: Vous vous êtes donc lancé seul pour faire de Bitmama ce qu'il est aujourd'hui. Mais définitivement, à un moment donné, vous avez dû embaucher des gens. Comment avez-vous procédé ?

RI: Principalement des renvois. Parfois, je recherchais en ligne des personnes dont les compétences en codage m'impressionnaient et je leur faisais une offre.

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L'un des premiers problèmes auxquels j'ai dû faire face était le taux de roulement de certains employés clés. Principalement des développeurs, car les autres rôles avaient un peu plus de stabilité. J'ai eu du mal avec ça parce que, je suppose, j'espérais que la plupart d'entre eux traverseraient la tempête avec nous. Peut-être n'étions-nous pas là où ils voulaient être. Mais au moins, ils nous ont aidés à grandir jusqu'au point où nous sommes maintenant.

Cependant, ils ne sont pas tous partis. L'un des membres de notre équipe les plus anciens est notre CTO, qui travaille chez Bitmama depuis près de 3 ans. Il est pratiquement l'employé numéro 2 ; il est arrivé après le premier développeur qui a construit notre MVP sur WordPress.

Je l'ai rencontré via l'une de nos communautés Telegram. Je me souviens d'une de nos premières interactions; il m'a impressionné en codant un contrat intelligent rapide et en plaçant des jetons Bitmama sur la blockchain. Je lui ai lancé quelques autres choses et il pouvait les gérer, donc la prochaine étape logique était de lui vendre ma vision. J'aime qu'il ait été honnête sur ses limites à l'époque. Il est maintenant un véritable expert de la blockchain. 

Fait intéressant, nous ne nous sommes rencontrés physiquement qu'un an plus tard, lorsque nous avons dû intégrer un nouveau développeur et qu'il s'est envolé d'Abuja.

MM: Quelles leçons avez-vous dû apprendre sur la gestion des personnes ?

RI : Auparavant, je m'intéressais avant tout à la productivité et à l'atteinte d'objectifs, mais j'ai appris à être plus sensible au bien-être des employés. Ces personnes sont des humains qui peuvent tomber malades, avoir des familles et des besoins personnels.

Une autre compétence que j'ai acquise au fil du temps est la capacité de repérer ceux qui sont susceptibles de rester plus longtemps chez nous, dès le stade du recrutement. Nous sommes maintenant plus susceptibles de tenter notre chance sur un apprenant rapide avec de bonnes compétences interpersonnelles que sur certains dont le seul avantage est de bonnes compétences techniques. Cela nous a également permis de réduire considérablement le taux de désabonnement.

LR Ruth Iselema PDG Bitmama Akin Asalu COO Bitmama
LR Ruth Iselema, PDG, Bitmama ; Akin Asalu, directeur de l'exploitation, Bitmama

MM: Outre le talent, diriez-vous qu'il y a un manque d'infrastructure dans l'espace blockchain ?

RI: Absolument. Les institutions financières traditionnelles ont laissé un large vide. Suite à l'augmentation de 400 millions de dollars d'OPay, j'ai remarqué que tout le monde a rapidement souligné qu'ils se concentraient uniquement sur les agents PoS. Mais si les institutions financières traditionnelles avaient mis en place l'infrastructure appropriée dès le début, OPay n'aurait pas à se concentrer sur quelque chose d'apparemment si basique.

C'est pourquoi le FMI et co étiquetteront toujours les nations africaines comme "en développement". Pourquoi pensez-vous que la majeure partie de l'Europe n'échange pas autant de crypto que les Africains ? L'infrastructure, des systèmes de crédit à tout le reste, était déjà établie par leurs fournisseurs traditionnels. Ainsi, même leur crypto trading est principalement à des fins d'investissement. Certains le font probablement même pour le plaisir.

Donc, ce que nous, les entrepreneurs de la blockchain, essayons tous de faire, c'est d'utiliser cette nouvelle technologie pour résoudre quelque chose qui ne fonctionne pas.

MM: Quels conseils donneriez-vous aux aspirants entrepreneurs blockchain et aux futurs entrepreneurs en général ?

RI: Il y a beaucoup de place pour tout le monde dans l'espace. Même les joueurs actuels ne l'ont pas encore découvert. Mais voici mon conseil : les gens ont déjà construit, ou ont presque fini de construire les supercars (échanges cryptographiques). La prochaine question que vous devriez vous poser est « comment vais-je construire les pneus ou les moteurs ? » "Comment pouvons-nous nous connecter à la plupart de ces services pour créer un écosystème holistique ?"

Tout le monde n'a pas à faire la même chose pour que tout le monde soit viable ou important. Il y a encore beaucoup d'évolution dans l'espace. Par exemple, nous n'avons même pas DAO or DeFi produits, à part peut-être même Xend Finance, sur le marché africain. Que cela nous plaise ou non, ils sont nécessaires.

Je comprends que parfois le financement peut être difficile. Une chose que j'ai apprise, c'est que la plupart des investisseurs veulent juste voir que vous êtes passé du point A au point B, avant de s'engager à vous faire passer du point C à E, et de vous confier à quelqu'un d'autre pour le reprendre à partir de là.

Les gens parlent de mentors ou de mentorat. Parfois, vous rencontrez même vos mentors dans des endroits inattendus. La plupart des personnes que je considère comme des mentors, je les ai rencontrées tout au long de mon parcours, souvent par de simples présentations ou des rencontres fortuites.

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J'aimerais également dire aux femmes qui lisent ceci qu'il existe de nombreuses façons d'entrer dans l'espace blockchain. Si vous souhaitez être développeur, pas de problème, nous vous souhaitons la bienvenue. Je dois dire qu'il a été difficile de trouver des femmes pour rejoindre l'équipe, mais nous sommes constamment à la recherche de développeurs stagiaires.

Ce que j'ai décidé de faire, c'est de me concentrer sur la croissance et quand j'atteindrai un certain point, je m'engagerai à partager mon temps pour encadrer plus de femmes dans l'espace.

Je pense que la difficulté à faire entrer les femmes dans l'espace technologique vient des foyers. Comme vous pouvez le voir, mes parents ne m'ont pas empêché de grandir dans ce que je voulais être. Mais l'histoire n'est pas nécessairement la même pour beaucoup de filles. Je sais que les choses changent, mais c'est dommage que la société en général soit ainsi. Ce n'est qu'un certain sous-ensemble de femmes qui ont rompu avec cela. Tout part de la maison.

MM: Quelle est la vision de Bitmama, trois à cinq ans plus tardil ligne?

RI: Tout le monde dira "nous voulons être numéro un sur le marché" mais pour nous, la priorité immédiate est de couvrir la plupart des pays africains et d'y consolider notre présence. Nous voulons également faire grandir l'équipe à un rythme régulier tout en restant léger. Une chose dont je suis certain, c'est que nous allons être l'un des échanges les plus importants au monde.


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Je me harcèle parce que je me fais faire ce à quoi je pense. Retrouvez-moi sur Twitter @MuyoSan.
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