Aba : le long et douloureux voyage pour redonner à une ville entrepreneuriale son ancienne gloire

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16 janvier 2018
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11 min read

Il y a plus de 10 ans que les habitants de la maison numéro 12, route Umuangwa ont été réveillés par ce bruit soudain et assourdissant à minuit. Le bruit, qui provenait d'une porte arrachée par des envahisseurs, a envoyé des frissons de malaise dans tout le quartier.

Deux appartements plus loin, M. Okechukwu* reconnut la voix de basse dont l'appel à la grâce emplit l'air quelques instants plus tard ; c'était son riche voisin Nnaemeka*. Les envahisseurs avaient exigé qu'il produise son fils de 27 ans, chef de file présumé d'un gang de voleurs notoire. C'est à ce moment-là que M. Okechukwu s'est rendu compte que les envahisseurs étaient le célèbre groupe d'autodéfense «Bakassi» dans l'une de leurs missions vengeresses.

De sa fenêtre, Okechukwu regarda le Bakassi Le groupe a traîné le fils de Nnaemeka sur la route principale, à sa grande horreur, lui a coupé le corps d'un membre à l'autre et a défilé sur une brouette pour tous ceux qui voulaient regarder.

Pour tous ceux qui vivaient à Aba à l'époque, le sommeil était un luxe. Une ville connue pour sa paix et sa prospérité était devenue envahie par des groupes occultes, des ravisseurs, des foules en colère et des justiciers qui profitaient de chaque occasion pour mener à bien leurs activités inhumaines.

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"Nnaemeka était l'un des riches hommes d'affaires malchanceux d'Aba qui n'a pas réussi à quitter la ville à temps pour éviter le sort (im) mérité qui s'était abattu sur sa famille", se souvient M. Okechukwu, assis sur le sol en marbre de son humble nouveau duplex. Son corps est correctement allongé sur une table en bois à proximité, comme pour puiser la force nécessaire pour raconter l'histoire d'Aba au mieux de ses connaissances.

Pour beaucoup d'autres qui n'étaient ni victimes ni auteurs des nombreuses atrocités commises à Aba, c'était le moment idéal pour fuir pour se mettre en sécurité.

Parlez de la façon dont Aba aujourd'hui n'a pas correspondu au rêve de devenir la plaque tournante commerciale de l'Afrique et assurez-vous de vous divertir avec des histoires pas très différentes de celle racontée par M. Okechukwu.

Dans le feu de l'action décrite comme l'assainissement d'Aba, de nombreuses personnes qui ont fui la ville étaient des élites communautaires et des industriels dont les entreprises auraient pu stimuler un développement et une prospérité sans précédent pour Aba.

Cependant, il semble peu probable qu'un incident puisse annuler l'immense travail qui a mis la ville d'Aba sur la bonne voie pour devenir le centre commercial de l'Afrique.

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Les jours glorieux d'Aba

L'histoire nous rappelle comment Aba a été établi par le clan Ngwa du peuple Igbo du Nigéria avant de concéder l'autorité à l'administration coloniale britannique en 1901. Avec ses habitants réputés pour leur métier, Aba est rapidement devenu un établissement urbain majeur, non seulement entouré de petites villages, mais attirant aussi en masse les gens et les commerçants des communautés voisines.

Un récit personnel des événements par Chibueze Ukaegbu Snr, un technocrate décoré et fils indigène d'Umuahia, souligne clairement les jours de gloire d'Aba. Il a apparemment dirigé un centre informatique à une époque où Aba a élevé un grand nombre de millionnaires et de milliardaires.

"Lorsque je dirigeais mon équipe informatique à Aba dans les années 80, des gens venaient du Cameroun pour effectuer la composition dans mon bureau", se souvient-il. "Pour eux, Aba était leur Londres".

Il suppose cela d'une manière qui rappelle étrangement les présomptions tenues parmi les gens d'Aba; c'est-à-dire qu'Aba est le "Japon de l'Afrique".

Alors que la comparaison avec le Japon semblait un peu infondée, ce n'était pas tout à fait ridicule. Au moins cinq marchés de consommation reconnaissables étaient au cœur des opérations commerciales à Aba. L'un d'eux, le célèbre marché international d'Ariaria, était réputé pour sa production de chaussures. Le marché d'Ekeoha, le deuxième plus grand d'Aba, était connu pour sa fabrication textile. Le marché de la route de Ngwa et le marché du cimetière répondaient essentiellement aux besoins alimentaires de l'ensemble d'Aba, tandis qu'Alaoji était le marché de pièces de rechange indigène de la ville.

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Coupe transversale du marché textile d'Ekeoha

Mais entre Araria et Ekeoha, "tout était possible", affirme Chibueze Snr. Ces marchés sous-tendent l'ingéniosité créative associée à Aba. "Si vous achetiez une chaussure, vous pourriez presque croire qu'elle a été fabriquée à l'étranger."

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Le marché de la chaussure Ariaria

Ici, les artisans ont fabriqué des chaussures, des sacs à main et des vêtements de qualité de différents modèles et tailles - et des meilleurs cuirs et tissus - en pleine démonstration de leur esprit et de leur dévouement à leur métier. Et une fois le soir venu, des endroits comme Milverton avenue et Asa road ouvraient largement leurs portes pour recevoir les produits.

Marchandises

De ces points de sortie, les marchandises braveraient le voyage hors d'Aba, dans les villes voisines et vers d'autres parties du continent. Alors que les produits étaient vendus à un taux arbitraire, pour un certain nombre de raisons, les revenus mensuels totaux approchaient encore des milliards de nairas, car les bus et camions de luxe qui chargeaient ces marchandises fabriquées à Aba étaient généralement emballés à l'état de basculement, selon Chibueze Snr. .

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Marchandises chargées dans des bus luxueux. Crédit image : Lawrence Nwoko.

Mais ce n'était apparemment pas le seul signe de prospérité à Aba. Les industries indigènes impliquées dans la production de boissons gazeuses, les brasseries et les raffineries d'huile de palme ont également connu un grand boom. Ainsi, même dépourvus d'une structure appropriée, tous les composants de ce système alambiqué, connu sous le nom d'Aba, ont en quelque sorte fonctionné à la fois de manière indépendante et collaborative.

Alors qu'une grande partie de ces activités de marché ont toujours lieu à Aba aujourd'hui, la ville n'est plus que l'ombre d'elle-même. Même si M. Chibueze Snr n'est pas d'accord sur ce point, les signes sont assez apparents.

La brouille entre les Ngwas et les non-autochtones

Comme le dit le proverbe, il faut beaucoup d'efforts pour construire mais quelques secondes pour détruire. Chibueze Ukaegbu Jnr, un entrepreneur en TIC originaire d'Umuahia, met en lumière un problème qui existe depuis un certain temps mais qui n'a commencé à attirer l'attention que récemment. Le fossé silencieux entre les Ngwas et les non-indigènes parle en quelque sorte d'une destruction systématique d'Aba qui est peut-être auto-infligée. Actuellement, "une grande partie d'Aba a été vendue à des indigènes non Ngwa", confirme Chibueze Jnr.

Les Ngwas sont incontestablement réputés pour leurs prouesses artistiques. Cependant, ce sont les indigènes non Ngwa qui s'attribueront le mérite d'avoir renforcé le paysage commercial d'Aba, car la plupart des entreprises (en particulier les grandes prospères) leur appartiennent jusqu'à ce jour. "Avant qu'un Ngwa ne devienne gouverneur, les Ngwa ont fait tellement de tapage à propos d'étrangers rachetant Aba et reprenant les affaires", explique-t-il, "ils avaient même un boeuf spécial pour les gens de l'axe Umuahia/Old Bende".

Les Ngwas auraient combattu les non-indigènes sur les marchés, leur demandant de retourner chez eux. Pour ajouter à cela, ils ont même été accusés de percevoir des impôts illégaux afin d'asseoir leur domination. M. Okechukwu corrobore les affirmations de Chibueze Jnr car il soutient que jusqu'à ce jour, certains artisans sont toujours terrorisés par des rabatteurs soutenus par le gouvernement qui recourent à la violence pour percevoir ces taxes illégales.

On ne sait pas quel impact ces activités pourraient avoir sur le paysage commercial d'Aba, car Aba commande un bon équilibre de personnes d'origines ethniques et d'entités géographiques diverses. Mais cela ne s'arrête pas là non plus.

L'ère de l'effondrement des infrastructures

Après une longue période aux mains des dirigeants militaires, le Nigeria (une fois de plus) est passé à un gouvernement civil à l'aube du nouveau millénaire. Mais c'est dans le contexte de cet échange qu'Aba a assisté à un effondrement complet des infrastructures. Ada, une vendeuse de produits alimentaires au marché de produits alimentaires d'Ekpeapkara, exprime même son inquiétude.

"Le problème majeur avec Aba, c'est qu'il n'y a pas de routes du tout", se lamente-t-elle, agitant frénétiquement la main pour exprimer même son mécontentement.

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Elle se souvient que son mari keke (tricycle) était sa grâce salvatrice, car il passait généralement le soir pour ramener la plupart de ses marchandises à la maison. Ramener ses marchandises à la maison est devenu un défi depuis que les amortisseurs du keke a subi de sérieux dégâts dus aux galops sur la route.

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Elle n'est pas la seule à souffrir des problèmes de la route. Osakwe, l'un des nombreux cordonniers à l'intérieur du marché, se plaint de la façon dont l'inaccessibilité au marché principal d'Ariaria l'a le plus durement touché.

"La route Aba-Owerri est une autoroute majeure reliant d'autres villes", explique-t-il, "mais elle est impraticable depuis près de 10 ans et les clients ne peuvent pas venir faire leurs courses".

La majorité des routes à Aba ont été construites sous le gouvernement militaire. Mais laissés sans entretien entre les mains de leurs homologues civils, ils sont devenus des ravins et des cratères qui avalent les voitures, générant une flopée de taxis mécontents et keke conducteurs qui utilisent ces conditions routières déplorables comme excuses pour gonfler leurs tarifs.

En fait, les défis associés à la route sont si énormes que les effets secondaires pourraient même ne pas être pris en compte dans leur contexte. Chima*, un employé d'hôtel à Aba, raconte comment la route a affecté les affaires.

"L'hôtellerie est une activité lucrative, allez demander à n'importe qui" proclame-t-il, "Mais la plupart des hommes et femmes d'affaires qui viennent à Aba préféreraient ne pas passer de nombreuses nuits en raison du mauvais état des routes. Le plus choquant, c'est quand un de mes gros clients m'a dit qu'il préférerait même commander la marchandise en ligne pour éviter de venir chez Aba.

La Nigeria Bottling Company (NBC) fait partie des entreprises d'élite qui ont cherché à s'installer ailleurs en raison de l'effondrement des infrastructures. Bien qu'il ait conservé une pseudo version qui n'exécutait que des opérations squelettiques à Aba, l'usine principale est située à Night-mile, Enugu.

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Brasserie Ama, Enugu. Crédit image : Udeh Nnaedozie

Ce tronçon de route à Enugu est devenu une avenue d'embouteillage, avec des investissements en capital qui se chiffrent en centaines de millions de dollars ; Aba, pour sa part, fait face à une explosion démographique qui a laissé une grande partie de sa jeunesse aux prises avec le chômage.

Au-delà de l'horizon des mauvaises routes pratiquement partout dans la ville, il y a le problème de l'électricité qui continue d'être un fléau pour les entreprises.

« Je ne veux même pas parler de celle-là », déclare Ada, interrogée sur l'état de l'électricité à Aba. « Nous pouvons rester des mois sans même voir la lumière. » Son affirmation est étayée par le fait que les artisans du marché d'Ariaria fournissent leur propre électricité.

Garder vivant le rêve d'Aba

"Tout ne va pas bien avec Aba", remarque vivement Ada, "et il faudrait un travail sérieux pour que les choses se passent comme elles le devraient."

Autour d'Aba se trouvent des villes comme Port Harcourt, Nnewi, Onitsha et même Uyo, qui se trouve à à peine 70 km. A noter la révolution commerciale qui se prépare dans ces régions ; dont la plupart sont venus grâce à un énorme soutien gouvernemental.

Mais cela ne veut pas dire que le gouvernement n'a pas relevé les défis d'Aba ; juste qu'ils se sont assis et ont regardé l'exécution se dérouler à une vitesse d'escargot (comme c'est le cas avec la construction de routes) ou ont adopté des moyens douteux ; cas d'espèce est la manipulation des centrale géométrique d'un million de dollars projet qui est maintenant laissé pourrir.

Pour l'avenir cependant, le chemin d'Aba pour récupérer sa gloire perdue pourrait être ancré sur le renforcement de sa fabrication, de son commerce et de son commerce.

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Dans un pays qui n'a obtenu que des résultats modestes dans les domaines de la science et de l'innovation, les mines d'Aba pourraient jouer un rôle démesuré dans la construction de l'estime de soi nationale et dans la réalisation des politiques macroéconomiques.

Par exemple, les dépenses récurrentes représentent près de 60 % (3.494 XNUMX XNUMX XNUMX XNUMX XNUMX ₦) Allocation budgétaire 2018 du Nigéria; l'implication plus large est qu'un grand pourcentage de ses revenus pétroliers pour la nouvelle année ira au paiement des salaires.

Pendant ce temps, un étude menée par des experts dirigés par Omooba Olumuyiwa Sosanya, président fondateur de l'Association des comptables nationaux du Nigeria (ANAN) a révélé que le Nigeria peut générer 8 billions de dollars de revenus du secteur non pétrolier chaque année.

Sans l'encombrement d'un gouvernement, travaillant à une vitesse d'escargot, Aba pourrait produire une grande quantité de richesse interne qui pourrait facilement renverser tous sauf une poignée d'États au Nigeria réunis.

Malheureusement, alors que les "mines Aba" continuent d'expédier davantage de leurs produits, le Nigéria est moins payé pour chaque quantité unitaire. Il y a un long dossier d'imposition arbitraire qui le prouve carrément. Il est donc essentiel pour le gouvernement de récolter tous les dividendes des grappes entrepreneuriales comme Aba, d'organiser ce secteur informel et de reconnaître sa contribution au développement économique. La visite à deux reprises du vice-président, le professeur Yemi Osinbajo, à Aba, en 2017, où il a organisé une clinique avec les PME productrices d'Aba, pourrait suggérer que le gouvernement national est prêt à donner son plein appui à Aba.

Selon ce rapport, le vice-président a depuis signé le décret-loi numéro 3, obligeant tous les ministères, départements et agences fédéraux à s'assurer qu'ils patronnent les producteurs locaux pour tous leurs achats. Certains de ces produits (notamment des chaussures et des tissus) auraient trouvé leur chemin dans des endroits comme la prison nigériane, où ils sont portés à la fois par les détenus et les gardiens, la communauté navale nigériane, Civil Defence Corp, l'armée nigériane et sont même enfilés par des membres. du National Youth Service Corp (NYSC).

Sans oublier que le gouverneur sortant de l'État d'Abia, le Dr Okezie Ipkeazu, s'est vanté de porter des vêtements strictement fabriqués en Aba depuis son entrée en fonction - un geste visant à promouvoir la campagne "Made in Aba".

"Mais il ne s'agit pas seulement de porter des vêtements fabriqués à Aba pour toutes ses sorties locales et internationales", rétorque à juste titre M. Okechukwu.

Les problèmes d'Aba ne peuvent être résolus sans tact. Par exemple, ce n'est pas un fait caché que la plupart des artisans de ce secteur informel (Aba) travaillent dans des cabanes et des cottages qui parfois servent d'appartements de vie lorsque l'objectif de production augmente. Leur capital de base est bien inférieur à 1 million de ₦.

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Ce sera sûrement une bonne occasion d'inviter des institutions comme la Banque de l'industrie (BOI) à aider avec des prêts structurés qui pourraient être liés à l'équipement. Plus tôt ils pourront passer d'une nature primitive de production à une production automatisée, plus tôt leurs contributions unitaires ajouteront de la valeur à la fois à l'État et à l'économie nationale.

Un autre facteur qui aiderait sans aucun doute l'entrepreneuriat à Aba sera l'appréciation des travaux en cours dans son communauté technologique en plein essor. Une telle reconnaissance ne peut être qu'un coup de pouce pour les jeunes passionnés de technologie et les fondateurs de startups qui s'efforcent de connecter les artisans d'Aba au reste du monde ; gagner au pays des devises étrangères dans le processus.

« Aba a ce qu'il faut pour diriger les affaires du pays », comme le dit justement Ukaegbu Snr. Il suffit d'y regarder de plus près pour voir ce qui pourrait être réalisé si les politiques économiques et financières globales étaient plus adaptées aux réalités actuelles au sein d'Aba.

Quant à M. Okechukwu, qui ne pouvait être plus d'accord avec les conclusions susmentionnées, le souvenir de cet incident l'a empêché de visiter Aba. Il profite désormais d'une retraite tranquille, loin de la ville.


*Les noms ont été modifiés à la demande personnelle des personnes interrogées. 


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Ifeanyi est un journaliste de bureau devenu administrateur. En dehors du travail, j'aime lire et voyager.
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